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美国商界

股票回购让高管成为股价奴隶

FT专栏作家卢斯:维持当前美国牛市的一个关键要素是股票回购,这股愈演愈烈的热潮其实是一个警示信号,当企业将筹码大举押注金融工程,它们就是在与未来对赌。

美国政坛的观察家抱怨美国政界缺乏领导力。美国商界也同样如此。就如政治人士过分关注民意调查结果,企业的首席执行官们已变成了股价的奴隶。维持当前美国牛市的一个关键要素是股票回购。利润率正在下滑。投资机会显然不足。剩下的只有缩减股票的数量了。美国的股票回购热潮或许不是一场资本主义危机。但这股热潮是一个警告信号。当企业把筹码押注在金融工程上的时候,它们就像是在与未来对赌。

今年美国的股票回购量将首次超过1万亿美元。如果这股热潮只局限于一两个行业,比如大型石油企业和成熟的制药企业,那还不会这么令人忧虑。但实际情况远非如此。从苹果(Apple)到百事可乐(Pepsi),各行各业的首席执行官都对维权投资者提心吊胆。同样,如果这只是一个周期性趋势,这种现象也不会那么让人不安。但30多年来股票回购占利润的比例一直在上升。去年,标普500指数成分股公司将营业利润的95%用于回购股票或者派发股息。根据1月以后的动向,2015年股票回购量将超过利润的100%。

理论上,企业应该通过股票市场募集资金,投资于未来的增长。然而现在发生的情况恰好相反。根据彭博(Bloomberg)的数据,去年的股票回购量为5500亿美元,而进入市场的新资金仅有850亿美元,大部分投入共同基金和交易所交易基金(ETF)。2015年,这一趋势大幅加剧。不仅股票回购量激增(2月份的股票回购量达到了创纪录的1040亿美元),而且投资者实际上在将资金从股市中撤出。

一些明智的投资者,如沃伦•巴菲特(Warren Buffett),主张股票回购是企业处理闲置资金的理智方式。在IBM的利润率一直下滑、努力寻找新商业模式的时期,巴菲特利用其握有的IBM股份大赚一笔。像许多陷入困境的巨头那样,IBM通过回购股票来讨好股东。据布鲁金斯学会(Brookings Institution)的一篇论文,从2004年到2013年,IBM斥资1160亿美元用于股票回购,占其利润的92%。

最近宣布将出售旗下非工业业务的通用电气(General Electric),无疑也将买到一些商誉。 通用电气出售资产的意义在于集中精力搞好核心工业业务,然而其变卖资产的所得将首先为一笔500亿美元的股票回购提供资金。

就具体的公司而言,巴菲特的主张不无道理。但是,全球最大资产管理公司、旗下管理着4.65万亿美元投资组合的贝莱德(BlackRock)掌门人拉里•芬克(Larry Fink)有一个更好的观点。在本月写给标普500指数成分股公司首席执行官的一封信里,他指责美国的商界领袖吃掉自己的“种粮”。

芬克表示,这些首席执行官过于注重短期效益的行为是以未来为代价的。“越来越多的企业领袖做出的回应是采取能给股东带来立竿见影回报的行动……同时他们对创新、高技能员工或者维持长期增长所不可或缺的资本支出投资不足,”他在信中写道。

当然,大多数首席执行官都不会在职位上迎来承受骂名的那一天。与此同时,他们以整个社会为代价趁机大捞一把。首席执行官的薪酬中,至多90%来自股票关联收入。在美国证券交易委员会(SEC)极为宽松的监管下,企业可通过精心安排股票回购的时机,来决定何时和以多大幅度提高高管的奖酬。

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