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石油

石油行业将快速没落是错觉

胡森林:油价下跌让全行业苦不堪言,但由此认定石油业衰落并不妥当。相反,低油价刺激了石油消费增长,使石油具备更强的竞争优势。

石油行业即将快速没落。这已经成了流传在媒体和大众中的“新神话”,也让少数从业者惶惶不可终日。事实上,回顾百年石油史,石油行业就是在经历一次次的灾变论调、遭遇无数次集体恐惧后发展到现在的。因此,面对今天类似的说法,完全可以说一句:“石油行业真不是被吓大的。”

近日,BP发布的年度能源统计报告显示,石油仍然是当今世界第一大能源。通过对比石油、天然气、煤炭、核电等发现,人类当前仍旧主要依赖以石油为代表的化石能源。过去一年,世界石油消费量非但没有降低,反而继续增长。预测数十年内,石油仍是人类主要能源。你能说这样的产业是夕阳产业吗?

当然,油价下跌让全行业苦不堪言,但简单地把低油价认定为石油行业的衰落是不妥的。相反,正是低油价刺激了石油消费的增长,并使石油具备了更强的竞争优势。这印证了笔者在这一轮油价下跌之初就曾提出的一个观点:油价下降是石油行业的自我救赎,高油价则是在自掘坟墓。

当前石油行业面临的困局并非独有,而是各类能源共同面临的。能源行业整体呈现消费增长不景气的状况,其中主要有两个原因:世界经济增速放缓,人类能源利用效率提高。从BP发布的数据可以看到,相比石油,煤炭的挑战更大,呈持续下降趋势。不妨说,化石能源面临的挑战更多来自整体形势和自身竞争力。

石油价格低迷是因为供给过剩,并非新能源的冲击。影响未来油价的因素,从根本上说还是供求关系。从需求角度来说,不会有太大的起色,特别是随着能效提高,需求增长压力会更大,OECD国家能源消费已经基本到顶,未来潜力来自于发展中国家,比如印度。

供给方面的影响因素包括,欧佩克继续加大减产力度,但对此不能抱太大希望;发生局部战争导致供应紧张,可能性更小;是否会出现新的开采技术,带来供应的极大增加,这在原理上和新能源是一样的。只要油价仍然在合理区间,任何高成本的能源开采方式都不具有竞争力。

很多人认为可能发生的“黑天鹅”事件是,可再生能源技术取得爆发式突破,然后带来大幅增长。不可否认,可再生能源的成本在降低,增长速度也很快,但简单套用摩尔定律来推算能源替代转折点,显然是武断的。更应该看到的是,能源系统发展有它的内在规律和路径依赖,能源替代是一个渐进的缓慢过程。

正如《能源的神话与现实》作者斯米尔教授所说:“历史经验表明,作为现代社会最复杂、资本集中并且体量庞大的基础设施,能源系统具有强大的内在惯性。我们的决策可以加速能源系统的转变,但并不能从本质上改变能源发展的自然属性。”

百余年能源结构数据的调查结果表明,煤炭占比从95%下降到24%用了近100年时间,石油占比从不足5%提高到25%花了80年时间,天然气从占比1%增长到20%用了接近70年。石油使用在100年前就算得上“突破性”、“爆炸性”技术了,但仍然要在漫长的时间中一城一池地夺取地盘。由此可见,新能源变革和能源结构转型之路是多么的任重道远。而眼下,石油行业还远没有到成为革命对象的时候。

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