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全球经济

全球“无形资产”经济的特点

沃尔夫:无形资产与有形资产有本质不同。了解其区别可解释现代经济的特点,包括不平等加剧及生产率增长放缓。

当今经济的新特点是什么?不在于创意本身的作用。我们现在视为理所当然的技术(车轮、陶器、犁或蒸汽机)都曾经是杰出的新创意。当今经济的新特点在于,我们很多最优秀的创意仍脱离实体。创意确实宝贵,但没有实体形式。这几乎改变了一切。

这是一本引人入胜的新著作《没有资本的资本主义》(Capitalism without Capital: The Rise of the Intangible Economy)讲述的主题。该书的作者是帝国理工学院(Imperial College)的乔纳森•哈斯克尔(Jonathan Haskel)和Nesta的斯蒂安•韦斯特莱克(Stian Westlake)。他们的主要观点引人注目:全球市值最高的苹果公司(Apple)几乎不拥有任何实物资产。创造价值的是它的无形资产:把设计和软件融入一个品牌。

在这本带来许多意外的著作中,最让人意外的事实是:对无形资产(研发、软件、数据库、艺术创作、设计、品牌建设和业务流程)的投资规模现在是多么庞大。对这点进行估量已成为一项重要的脑力活动。在美国和英国,对无形资产的投资现在超过了有形资产。瑞典也是如此,但德国、意大利或西班牙不是。(见图表。)

这点很重要,因为无形资产的特点与有形资产有本质不同。了解这些区别或许可以解释现代经济的一些特点,包括不平等日益加剧以及生产率增长日益放缓。

本书的两位作者解释了无形资产的特点,她们提出了“4性”:可扩展性;沉没性;溢出性和协同性。这些集合在一起颠覆了竞争性市场经济为人熟知的功能。

“可扩展性”的意思是,一个人使用一项无形物品,不妨碍另一个人继续享受其好处。经济学家称之为很好的“非竞争性”。同一个三明治,你吃了,我就不可能吃。但无形资产可以被重复使用。在“可扩展性”(经常被网络效应所放大)很重要的经济体中,一些企业将迅速变得规模庞大。这些赢家还可能享受巨大的先入者优势。

“沉没性”指无形资产的市场价值往往很低或者为零,与土地或工厂不同。无形资产作为其所有者业务的一部分才有价值,但对其他任何人都没有价值。这意味着,投资于无形资产是有风险的。本书作者认为,对资产价值的预期缺乏稳定的原始价值牵制,还会引发资产价格泡沫。

“溢出性”的意思是一笔投资的很大一部分好处可能落入他人手中。即便知识资产受到保护,投资一项创意的很多好处也可能落入发现者以外的人手中。模仿(和窃取)能为模仿者(和窃取者)带来好处。这种溢出性的存在削弱了人们投资的动力。解决方法是知识产权,但从根本上说知识产权带有主观任意性,从经济角度来说成本高昂。

最后,无形资产具有协同性。这与溢出性相反。协同性鼓励公司之间的合作(或者直接合并),而溢出效应可能会阻碍合作。谁真的希望奉送给竞争对手一顿免费午餐?综上所述,这些特点解释了无形资产经济的另外两个核心特点:不确定性和竞争性。市场经济不再以人们熟悉的方式发挥作用。

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